Pinatubo: el pequeño gigante que estremeció al mundo

Hasta el momento sólo he escrito artículos sobre situaciones que ocurren en Chile. Sin embargo, en esta ocasión quiero traspasar las fronteras para tratar un caso sucedido hace 25 años y que fue muy importante para la volcanología mundial. Me refiero a la erupción del Monte Pinatubo en 1991.

Con 1745 metros de altura, este volcán está ubicado a 90 km al NO de Manila, capital de Filipinas, en la isla de Luzón. A mediados de marzo de 1991 los habitantes cercanos comenzaron a registrar sismos perceptibles, hasta que el 2 de abril aparecieron las primeras emanaciones de vapor. Ante la creciente preocupación, el Instituto Volcánico y Sismológico de Filipinas (PHIVOLCS en inglés) solicitó la ayuda de los expertos del Servicio Geológico de Estados Unidos (USGS), con el objetivo de determinar lo que estaba ocurriendo a fin de decidir si iniciar las evacuaciones pertinentes. Sin embargo, había también una poderosa razón para llamarlos: la existencia de 2 bases aéreas de EE. UU. a pocos kilómetros del volcán. No es ninguna gracia que una emergencia de este tipo inutilice equipamiento de miles de millones de dólares. Así, la base aérea Clark se transformó en el centro de operaciones de los volcanólogos.

Mapa general de Filipinas, con el Pinatubo al noroeste - USGS

Mapa general de Filipinas, con el Pinatubo al noroeste – USGS

Pasaron las semanas, la actividad fue aumentando y con ello la presión de las autoridades y la población para saber si venía o no una erupción y de qué magnitud sería. Como parte del proceso, se ideó un sistema de alertas para informar a la comunidad. Los científicos trabajaban tratando de resolver las dudas. Por fin, en junio, concluyeron que una erupción mayor estaba por venir. Durante la mañana del día 12, finalmente se produjo una gran explosión con una columna de cenizas de casi 20 km, motivando la evacuación de la base Clark. Sin embargo, los volcanólogos estaban convencidos de que el volcán sólo estaba avisando que algo peor venía. Como si fuera poco, un tifón amenazaba a la zona, incrementando aún más la preocupación por lo que pudiera suceder.

Primera explosión, 12 de junio, desde la Base Aérea Clark, 20 km al este - Richard P. Hoblitt (USGS)

Primera explosión, 12 de junio, desde la Base Aérea Clark, situada 20 km al este – Richard P. Hoblitt (USGS)

Finalmente, el 15 de junio, se produjo la llamada “erupción climáctica”, es decir, el momento cúlmine en el proceso. Un gigantesco hongo volcánico se elevó por sobre los 35 km de altura penetrando en la estratósfera, al mismo tiempo que el tifón golpeaba con fuerza el área cercana. Además, colosales flujos piroclásticos arrasaban todo a su paso en un radio de casi 20 km. La continua e incesante actividad destruyó los instrumentos de medición, mientras la oscuridad total se apoderaba de la zona. Una vez que la erupción, tras varias horas, comenzó a declinar, fue posible apreciar que la cumbre del volcán había desaparecido, formándose en su lugar una caldera de 2.5 km de diámetro, reduciendo la altura del Pinatubo  casi en 300 mts, hasta unos actuales 1486 msnm.

Erupción principal poco después de su inicio el 15 de junio, bajo los efectos de un tifón - USGS

Erupción principal poco después de su inicio el 15 de junio, bajo los efectos del tifón Yunya – USGS

Las consecuencias fueron catastróficas. Daños incalculables a la propiedad pública y privada y destrucción de miles de km2 de campos cultivables. Hubo alrededor de 300 muertos, pero gracias al gran esfuerzo de los expertos, se evitó tal vez que la cifra fuera de miles. Estados Unidos terminó por devolver las bases a Filipinas tras varios años de uso ante la negativa del país asiático y las incalculables daños que sufrieron. Adicionalmente, la tremenda cantidad de dióxido de azufre (SO2) eyectada a la atmósfera se dispersó por buena parte del planeta, causando que la temperatura media de la Tierra disminuyera aproximadamente 0.5°C durante los meses siguientes, efecto que continuó por un par de años, frenando por un tiempo el conocido calentamiento global. Años después la caldera, inundada por las lluvias, estuvo a punto de desbordarse y causar una nueva tragedia, pero afortunadamente pudo desaguarse gracias a la construcción de un canal.

Niveles de SO2 volcánico el 21 de septiembre de 1991 - UARS (Upper Atmosphere Research Satellite)

Niveles de SO2 volcánico el 21 de septiembre de 1991 – UARS (Upper Atmosphere Research Satellite)

Esta erupción fue la primera del Pinatubo en casi 600 años, siendo uno de los mayores tiempos de reposo confirmados que existen. Aunque la población autóctona hablaba de emisiones de vapor y pequeñas explosiones, la última actividad mayor se logró datar en el siglo XV, gracias a los enormes depósitos presentes en la geografía del lugar. El volumen estimado de material volcánico es de 5-6 km3 (otros cálculos llegan hasta los 10 km3) convirtiéndose en la segunda erupción más grande del siglo 20, después de la del Katmai-Novarupta (Alaska) en 1912. Se le asignó un índice de explosividad (VEI) de 6 en una escala de 0 a 8.

Flujo piroclástico, 15 de junio. La revista Time la escogió una de las “Grandes Imágenes del siglo 20”, mientras para National Geographic fue parte de las “100 mejores” del siglo 20 – Albert García

Previamente, en 1990, había ocurrido un terremoto de magnitud 7.8 con epicentro a 80 km al NE del volcán, siendo considerado por algunos, aunque no de manera concluyente, como un factor gatillante de la erupción. Estudios posteriores determinaron que una intrusión de magma basáltico en un cuerpo dacítico, detonaron la violenta actividad. Esto es conocido como “magma mixing” o mezcla de magmas, muy común en eventos eruptivos de esta naturaleza.

A continuación un excelente documental (en inglés) que narra el desarrollo de los eventos desde el punto de vista de los volcanólogos que estudiaron este importante fenómeno:

Material de referencia:

Completa colección de estudios de la erupción del Pinatubo (en inglés) – USGS: “Fire and Mud”

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